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Viruela

Es una enfermedad grave que se transmite fácilmente de una persona a otra (contagiosa) y es causada por un virus.

Causas

La viruela se propaga fácilmente de una persona a otra por las gotas de saliva. Su propagación también puede darse por sábanas y ropa. Es más contagiosa durante la primera semana de la infección y puede seguir siendo contagiosa hasta que caigan las costras de la erupción. El virus puede permanecer vivo entre 6 y 24 horas.

En una época las personas recibían la vacuna contra esta enfermedad. Sin embargo, la enfermedad ha sido erradicada casi totalmente. En los Estados Unidos dejaron de administrar la vacuna contra la viruela en 1972. En 1980, la Organización Mundial de la Salud (OMS) recomendó a todos los países detener la vacunación contra la viruela.

Existen dos formas de viruela:

  • La variola mayor es una enfermedad grave que puede ser mortal en personas que no hayan sido vacunadas. Fue responsable por una gran cantidad de muertes.
  • La variola menor es una infección más leve que rara vez causa la muerte.

Un programa masivo por parte de la OMS erradicó todas las formas de virus de la viruela conocidas en el mundo en los años setenta, a excepción de unas pocas muestras que se guardaron para investigación por parte del gobierno. Los investigadores continúan debatiendo si se deben destruir o no las últimas muestras restantes del virus o preservarlo en caso de que pueda haber alguna razón en el futuro para estudiarlo.

Usted es más propenso a enfermarse de viruela si:

  • Es un empleado de laboratorio que manipula el virus (infrecuente).
  • Está en un lugar donde se haya liberado el virus como arma biológica.

No se sabe por cuánto tiempo serán efectivas las vacunaciones pasadas. Es posible que las personas que recibieron la vacuna hace muchos años ya no estén completamente protegidas contra el virus.

EL RIESGO DEL TERRORISMO

Existe una preocupación de que el virus de la viruela se podría propagar como parte de un ataque terrorista. El virus se podría propagar deliberadamente en forma de rociado (aerosol).

Síntomas

Los síntomas por lo general ocurren aproximadamente de 12 a 14 días después de haber resultado infectado con el virus y pueden incluir:

  • Dolor de espalda
  • Delirio
  • Diarrea
  • Sangrado excesivo
  • Fatiga
  • Fiebre alta
  • Malestar general
  • Erupciones cutáneas rosadas y levantadas que se transforman en úlceras que luego forman una costra al octavo o noveno día
  • Dolor de cabeza fuerte
  • Náuseas y vómitos

Pruebas y exámenes

Los exámenes incluyen:

Se pueden utilizar pruebas de laboratorio especiales para identificar el virus.

Tratamiento

La vacuna contra la viruela puede prevenir la enfermedad o disminuir los síntomas si se administra entre el primero y cuarto día después de que la persona esté expuesta a ella. Una vez que los síntomas hayan comenzado, el tratamiento es limitado.

No existe un fármaco específico para el tratamiento de la viruela. Se pueden suministrar antibióticos para las infecciones que ocurren en personas que tengan esta enfermedad. Tomar anticuerpos contra una enfermedad similar a la viruela (inmunoglobulina de variolovacuna) puede ayudar a acortar la duración de la enfermedad.

Es necesario aislar inmediatamente a las personas a quienes se les haya diagnosticado la viruela y todo aquel que haya estado en contacto directo con ellas. Todos ellos necesitan recibir la vacuna y una vigilancia cuidadosa.

Expectativas (pronóstico)

En el pasado, esta fue una enfermedad mayor. El riesgo de muerte era de hasta el 30%.

Posibles complicaciones

Las complicaciones pueden incluir:

  • Artritis e infecciones óseas
  • Inflamación del cerebro (encefalitis)
  • Muerte
  • Infecciones en los ojos
  • Neumonía
  • Cicatrización
  • Sangrado grave
  • Infecciones en la piel (por las úlceras)

Cuándo contactar a un profesional médico

Si usted cree que puede haber estado expuesto a la viruela, póngase en contacto con su proveedor de atención médica de inmediato. El contacto con el virus es muy improbable, a menos que usted haya trabajado con este en un laboratorio o haya estado expuesto a través del bioterrorismo.

Prevención

En el pasado, muchas personas fueron vacunadas contra la viruela, pero la vacuna ya no se suministra a la población en general porque el virus ha sido erradicado. Si es necesario aplicar la vacuna para controlar un brote, puede tener un pequeño riesgo de complicaciones. Actualmente, sólo el personal militar, los trabajadores de la salud y las personas que atienden emergencias pueden recibir la vacuna.

Nombres alternativos

Variola; Viruela mayor y menor

Referencias

Petersen BW, Damon K. Orthopoxviruses: vaccinia (smallpox vaccine), variola (smallpox), monkeypox, and cowpox. In: Bennett JE, Dolin R, Blaser MJ, eds. Mandell, Douglas, and Bennett's Principles and Practice of Infectious Diseases. 8th ed. Philadelphia, PA: Elsevier Saunders; 2015:chap 135.

What you should know about a smallpox outbreak. CDC Emergency preparedness and response. March 13, 2009. Available at: emergency.cdc.gov/agent/smallpox/basics/outbreak.asp. Accessed July 20, 2015.

Actualizado 4/14/2015

Traducción y localización realizada por: DrTango, Inc.

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