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Tos

La tos es una forma importante de mantener la garganta y las vías respiratorias despejadas, pero demasiada tos puede significar que usted tiene una enfermedad o un trastorno.

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Algunas toses son secas, mientras que otras son productivas. Una tos productiva es aquella en la que se arroja moco, también llamado flema o esputo.

La tos puede ser aguda o crónica:

  • La tos aguda generalmente comienza de manera repentina y a menudo se debe a un resfriado, una gripe o una infección sinusal. Por lo general, desaparece después tres semanas.
  • La tos subaguda dura de 3 a 8 semanas.
  • La tos crónica dura más de 3 semanas.

Causas

Las causas comunes de tos son:

  • Alergias que involucran la nariz y los senos paranasales. 
  • Asma y EPOC (enfisema o bronquitis crónica).
  • El resfriado común y la gripe.
  • Infecciones pulmonares como neumonía o bronquitis aguda.
  • Sinusitis con goteo retronasal.

Otras causas abarcan:

Cuidados en el hogar

Si usted tiene asma u otra enfermedad pulmonar crónica, asegúrese de estar tomando los medicamentos recetados por el médico.

A continuación se presentan algunos consejos para ayudarle a aliviar la tos:

  • Si tiene tos seca con cosquilleo, pruebe con pastillas para la tos o caramelos duros. Nunca se los dé a un niño menor de tres años porque pueden provocar ahogamiento.
  • Utilice un vaporizador o tome una ducha de vapor. Estas medidas incrementan la humedad en el aire y ayudan a aliviar una garganta seca.
  • Tome muchos líquidos, ya que ayudan a diluir el moco en la garganta y facilitan la expectoración.
  • No fume y manténgase alejado del tabaquismo pasivo.  

Los medicamentos que puede comprar por su cuenta abarcan:

  • Guaifenesina que ayuda a disolver el moco. Beba grandes cantidades de líquido si toma este medicamento.
  • Descongestionantes que ayudan a mejorar la rinorrea y aliviar el goteo retronasal. Consulte con el médico antes de tomar descongestionantes si tiene hipertensión arterial.
  • Hable con el médico antes de darle a un niño de 6 años o menos antitusígenos de venta libre, incluso si están etiquetados para niños. Estos medicamentos probablemente no funcionen para ellos y pueden tener efectos secundarios graves.

Si usted tiene alergias estacionales, como la fiebre del heno (rinitis alérgica primaveral):  

  • Permanezca en espacios interiores durante los días o las horas del día (generalmente por la mañana) cuando los alergenos aerotransportados tienen una concentración alta.
  • Mantenga las ventanas cerradas y use un aire acondicionado.
  • No utilice los ventiladores que aspiran aire del exterior.
  • Báñese y cámbiese de ropa después de estar afuera.

Si usted tiene alergias todo el año, cubra las almohadas y el colchón con cubiertas para los ácaros del polvo, utilice un purificador de aire y evite las mascotas y otros desencadenantes.

Cuándo contactar a un profesional médico

Llame al número local de emergencias (como el 911 en los Estados Unidos) si presenta:

  • Respiración entrecortada o dificultad respiratoria.
  • Ronchas o hinchazón de la cara o garganta con dificultad para tragar.

Llame al médico inmediatamente si una persona con tos tiene cualquiera de las siguientes situaciones:

  • Cardiopatía, hinchazón en las piernas o una tos que empeora al acostarse (pueden ser signos de insuficiencia cardíaca).
  • Haber estado en contacto con alguien que tenga tuberculosis.
  • Pérdida de peso involuntaria y sudores fríos (podría ser tuberculosis).
  • Un bebé menor de tres meses que tenga tos.
  • Tos que dura más de 10 a 14 días.
  • Expectoración con sangre.
  • Fiebre (puede indicar una infección bacteriana que requiere antibióticos).
  • Un sonido chillón (llamado estridor) al inhalar.
  • Una flema espesa, maloliente, verde amarillenta (puede ser una infección bacteriana).
  • Una tos violenta que comienza rápidamente.

Lo que se puede esperar en el consultorio médico

El médico le hará preguntas acerca de la tos, entre ellas:

  • ¿Está expectorando sangre? (¿Cuánto? ¿Con qué frecuencia?)
  • ¿Produce moco/esputo al toser? ¿Cuál es la apariencia del esputo? ¿Es espeso y difícil de expectorar? ¿Cuánto esputo produce al día?
  • ¿La tos es fuerte? ¿Es seca?
  • ¿Tiene fiebre?
  • ¿Suena la tos como los chillidos de una foca?
  • ¿Cuál es el patrón de la tos? ¿Comenzó de repente? ¿Se ha incrementado recientemente? ¿Es peor en la noche? ¿Es peor al levantarse por la mañana?
  • ¿Cuánto ha durado?
  • ¿Empeora al acostarse de lado?
  • ¿Tiene ataques repentinos de tos con náuseas y vómitos?
  • ¿Qué otros síntomas tiene?

El médico examinará los oídos, la nariz, la garganta y el tórax.

Imágenes

Referencias

Kraft M. Approach to the patient with respiratory disease. In: Goldman L, Schafer AI, eds. Goldman’s Cecil Medicine. 24th ed. Philadelphia, Pa: Elsevier Saunders; 2011:chap 83.

Actualizado 4/21/2013

Traducción y localización realizada por: DrTango, Inc.

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